The Beatles crean Northern Songs, la productora de la que se arrepentirían

A principio de 1963, la calidad y el valor de las canciones compuestas por John y George era evidente para su manager Brian Epstein.

Los artistas hacían fila para grabar sus nuevas composiciones. Tras el lanzamiento de su primer single “Love Me Do”, el productor George Martin recomendó a Dick James Music a Epstein para hacer un buen trabajo maximizando el valor de la música de los Beatles. La idea de James: una nueva compañía propiedad de James, McCartney, Lennon y Epstein. El 22 de febrero de 1963, Lennon y McCartney firmaron contratos para crear lo que pensaron que era su propia compañía de publicación de música: Northern Songs.

“Firmamos esto, sin saber realmente de qué se trataba [y] que estábamos firmando nuestros derechos para nuestras canciones”, recordaba Paul McCartney en Many Years From Now. “John y yo no sabíamos que podíamos tener canciones. Pensamos que simplemente estaban en el aire … Y por lo tanto, con gran alegría, los editores nos vieron venir. Les dijimos: ‘¿Podemos tener nuestra propia compañía? ‘ Ellos dijeron, ‘Sí’. Dijimos: “¿Es nuestro?” Dijeron: “Sí, puedes. Es genial. Esto es lo que vamos a hacer ahora”.

Antes de los años 60, los editores de música eran conocidos como “adictos a las canciones”. Su trabajo consistía en persuadir a los cantantes para grabar melodías escritas por los compositores a los que representaban. El negocio cambió cuando artistas como Chuck Berry y Buddy Holly empezaron a grabar y a componer su propia música. Las productoras cada vez conseguían más licencias para hacer versiones de canciones y colocar música en películas, programas de televisión y comerciales.

Un estudio de Oxford University Press describió el trato ofrecido por James: Lennon y McCartney obtendrían cada uno una participación del 20 por ciento de Northern Songs, Dick James Music obtendría el 51 por ciento y Epstein’s NEMS Enterprises se quedaba con el 9% restante. James además, se apropió de un 10% más por labores administrativas, reduciendo aún más la participación de los Beatles. Los Beatles se dieron cuenta del poco control que tenían sobre sus canciones mucho más tarde.

Paul recordaba en Anthology que 

Estábamos desesperados por conseguir un trato. Brian hizo algunos tratos horribles y nos hizo contratos de esclavitud a largo plazo, que todavía estoy pagando.

George Harrison y Ringo Starr también usaron a Dick James para licenciar su música. Harrison recuerda: “Cuando comencé a escribir canciones, me lo presentaron así: ‘¿Quieres que se publique tu canción?’ Y como las canciones de John y Paul estaban siendo publicadas por Dick James, dije: ‘Sí, está bien, haré que mis canciones se publiquen’. Nadie me dijo, ‘Y cuando firmes este trozo de papel para que se publique tu canción, te robaré los derechos de autor de tu canción’. Así que firmé este contrato, pensando: ‘Genial, alguien va a publicar mi canción’, y luego, años más tarde, me encontré diciendo: ‘¿Qué quieres decir con que no soy el dueño?’ “

A medida que la Beatlemanía recorría el mundo, el dinero llegó de conciertos, ventas de discos y mercancías. Los Beatles lo vieron poco, ya que la tasa de impuestos del Reino Unido en ese momento era más del 90 por ciento. Para remediar eso, los Beatles acordaron en 1965 convertir  Northern Songs en una empresa pública en la Bolsa de Londres. Las acciones de Lennon y McCartney en la nueva compañía eran del 15 por ciento cada una; Harrison y Starr compartieron 1.6 por ciento.

De Yesterday, que escribí totalmente solo, sin la ayuda de John ni de nadie, tengo un 15 por ciento. Hasta el día de hoy, solo tengo un 15 por ciento debido a los tratos que hizo Brian, y eso es realmente injusto, particularmente porque ha sido un éxito rotundo

Paul McCartney

Lo que siguió fueron décadas de demandas por Northern Songs. Durante las Sesiones para Sgt Pepper de 1967, George escribió “Only a Northern Song” para mostrar su disgusto con la compañía. La canción fue lanzada luego en la banda sonora de Yellow Submarine. En la revista RockCellar, Martin llamó a la melodía discordante “la canción que más odiaba”.

Only A Northern Song fue una broma relacionada con Liverpool. Además, la canción tenía el copyright de Northern Songs Ltd., no es de mi propiedad, así que, en realidad no importa qué acordes toque … ya que es solo una Northern Song

George Harrison

En 1969, las relaciones entre los Beatles y James se habían deteriorado. En una serie de tratos con James, y más tarde con los Beatles, ATV Music, una ejecutiva de televisión de Lew Grade, compró Northern Songs.

Aunque perdió el control del catálogo de los Beatles, McCartney estaba ocupado adquiriendo los derechos de publicación de música de artistas como Holly y Carl Perkins. Durante sus sesiones de 1982 “Say Say Say”, Michael Jackson le pidió a McCartney consejos sobre su carrera. McCartney le dijo: “Piensa en entrar en la publicación de música”.

“Pensé que estaba bromeando”, le dijo McCartney a Howard Stern. “Me dijo: ‘Voy a conseguir el tuyo'”.

Pero no fue una broma. En 1985, Jackson compró el catálogo de canciones de ATV por $ 47.5 millones, que incluía casi 250 canciones de Lennon-McCartney.

En 1995, Jackson vendió la mitad del catálogo de ATV a Sony por 100 millones de dólares, formando Sony / ATV Music Publishing. Northern Songs se disolvió. Jackson murió repentinamente en 2009, y en 2016 se vendió la mitad restante de la compañía a Sony por 750 millones de dólares.

Paul McCartney recurrió a una ley de los Estados Unidos de 1976 que reconoce que muchos compositores firmaron acuerdos desfavorables con editoras de música en el pasado. Para las canciones escritas antes de 1978, la ley permite a los escritores la oportunidad de recuperar la propiedad después de 56 años. Los derechos de publicación de canciones escritas a partir de 1978 pueden recuperarse después de 35 años. A medida que el catálogo de Lennon-McCartney comienza a alcanzar la marca de 56 años en 2018, McCartney demandó a Sony / ATV en enero de 2017.

En junio de 2017, McCartney y Sony / ATV llegaron a un acuerdo confidencial que podría restablecer los derechos de autor de McCartney, comenzando con “Love Me Do”, el 5 de octubre de 2018.

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